Tras vivir 40 años con el VIH, pasó gran parte de su vida encabezando campañas para educar mejor al público sobre lo que significa vivir con el VIH/SIDA.

Hijo de un enjabonador y una secretaria, O’Connell nació el 12 de abril de 1953 en la Nueva York de la posguerra.

Durante gran parte de los años ochenta, la vida de O’Conell estuvo llena de trajes negros de funeral alquilados y de amigos temerosos de lo que entonces era un diagnóstico funesto. A finales de la década, el sida se había convertido en la principal causa de muerte entre los hombres de 25 a 44 años.

En 1991, O’Connell formó Visual AIDS, un colectivo de artistas y defensores de la causa que utilizaron el espacio de una galería de arte prestada para diseñar exposiciones que obligaran al público a reconocer la enfermedad.

No teníamos otra opción”, dijo en una entrevista de 2003 con la BBC, “teníamos que hacer algo con nuestra vida profesional”.

“La escena artística del East Village parecía desaparecer de la noche a la mañana a causa del sida. Todos nuestros colegas de todo el país estaban muriendo”.

No es de extrañar. La Casa Blanca se mostró, en su momento, casi indiferente ante el avance del virus por Estados Unidos y lo trató más como un chiste que como una emergencia de salud pública.

Fue entonces cuando O’Connell tuvo una idea: una pequeña forma de animar al mundo a reconocer la enfermedad que estaba destruyendo a gran parte de la comunidad LGBT+: un lazo rojo.

Ese mismo año lanzó el proyecto Ribbon y con él, un símbolo inquebrantable y desafiante del activismo contra el sida.

Para O’Connell, el color rojo era tan excitante como moroso. Simbolizaba, dijo a la BBC, la sangre. Es “el color de la pasión” y es “vibrante y llamativo”.

“Los lazos amarillos de la Guerra del Golfo seguían por todas partes”, dijo a The New York Times en 1992, “nos dimos cuenta de que podían significar cualquier cosa, desde ‘me preocupan los jóvenes que han ido al extranjero’ hasta ‘apoyo a Bush’. También queríamos ese tipo de margen de maniobra, algo que pudiera significar ‘odio a este gobierno’ o simplemente ‘me preocupan las personas con sida'”.

En las dos semanas anteriores a la entrega de los premios Tony de 1991, los 15 artistas que participaron en Visual AIDS supervisaron la confección de miles de cintas de grosgrain que se entregaron en el Teatro Minskoff.

Mientras los premios eran retransmitidos en los hogares de todo Estados Unidos, el presentador Jeremy Irons entró en escena, y llevaba un lazo rojo.

Muy pronto, ya sea prendido en un vestido de Elizabeth Taylor o impreso en los sellos del Servicio Postal de Estados Unidos, el lazo rojo estaba en todas partes.

La muerte de O’Connell se produce tras la de Larry Kramer, el agitador de ACT UP que luchó contra los responsables políticos para que se tomaran en serio la enfermedad, y la de Nita Pippins, que fue una especie de figura materna para innumerables enfermos de sida.

“Es difícil estar orgulloso de algo que se generó por tanta frustración y dolor”, reflexionó O’Connell sobre su trabajo de décadas en el activismo contra el sida a la BBC.

“Daría cualquier cosa, devolvería toda esta atención si no hubiera vivido estas décadas de sida. Toda la gente que murió tan joven, esa gente con talento. Ahora sólo conozco a una persona viva de mis 20 años”.

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